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Le plus petit oiseau au monde

Le plus petit oiseau au monde
Taille réelle
Photo : Robert Tyrrell
le plus petit oiseau au monde
Taille réelle
Photo : Robert Tyrrell
Le plus petit oiseau au monde


CLASSIFICATION SCIENTIFIQUE

RÈGNE : Animal.
BRANCHE : ( Cordés ) Vertébrés.
CLASSE : ( Aves ) Oiseaux.
ORDRE : Apodiformes.
FAMILLE : Trochilidés ou Colibris ( 319 espèces ).
GENRE : Calypte.
ESPÈCE : Mellisuga helenae.
NOM FRANÇAIS : Colibri d'Hélène.
AUTRE NOM FRANÇAIS : Colibri-abeille.
NOM ANGLAIS : Bee Hummingbird.
NOM ESPAGNOL : Zunzuncito
AIRE DE DISTRIBUTION : Très localisé à Cuba.
HABITAT : Jardins, marais, forêts et arbustres.
Zunzuncitos - Bee Hummingbirds
Zunzuncitos - Dessin et lithographie
John Gould and H.C. Richter. Londres, 1861

Le plus petit oiseau au monde est le colibri-abeille, zunzuncito ( el ave más pequeña del mundo ) en espagnol et bee hummingbird ( the World's Smallest Bird ) en anglais. Le colibri-abeille est à peine plus gros qu'un bourdon avec lequel il est souvent confondu. Le mâle est un peu plus petit que la femelle ne mesurant que 5.5 centimêtres ( environ 2.17 pouces ) de long et pesant seulement 1.95 grammes ( environ 0.07 once ). En comparaison, le colibri géant ( picaflor gigante ) que l'on retrouve dans les Andes mesure environ 21 centimêtres ( 8 pouces et demie ) et pèse 20 grammes ( 0.7 once ), si bien que le colibri-abeille peut se percher sur le bec du colibri géant des Andes. cliquez-ici pour voir un tableau comparatif.

Le nom scientifique du colibri-abeille est Mellisuga helenae en latin et colibri d'Hélène en français. Ce nom lui a été donné en l'honneur d'Hélène Booth, l'épouse d'un ami de Juan Gundlach ( 1810-1896 ), célèbre naturaliste allemand qui a séjourné pendant plusieurs années à Cuba et qui a écrit le premier livre important sur les oiseaux de l'île ( Ornitología Cubana ). Les cubains préfèrent l'appeler zunzuncito, mot espagnol qui veut dire petit zunzun. Zunzun est une onomatopée imitant le bruit fait par le battement très rapide des ailes du colibri. Saviez-vous que le battement des ailes du colibri se fait à une vitesse de 80 battements d'ailes par seconde ?

Le colibri-abeille est une espèce d'oiseau endémique à Cuba, c'est-à-dire qu'elle n'existe qu'à Cuba et nulle part ailleurs. Cuba est vraiment le royaume du plus petit monde puisque c'est là aussi que l'on retrouve la plus petite grenouille au monde ( Sminthillus limbatus ) ainsi que la plus petite chauve-souris papillon au monde ( Natalus lepidus ).

Même si on peut observer le colibri-abeille partout à Cuba, les chances de le voir seront meilleures surtout dans trois régions de l'île. La première région est celle du Parc national de Zapata situé à 180 kilomêtres au sud-ouest de la Havane dans la province de Matanzas. Ce parc est constitué d'une vaste zone de 120 kilomêtres de terres humides remplies de mangroves et de marécages. Il a la forme d'une chaussure d'où son nom de Zapata qui veut dire chaussure en espagnol. C'est aussi l'habitat naturel de 160 espèces d'oiseaux, de 31 sortes de reptiles, de 12 espèces de mammifères et d'une quantité innombrable d'amphibiens, de poissons et d'insectes. La deuxième région est celle de la petite ville historique de Baracoa ( première ville espagnole à Cuba, construite en 1512 ) située sur la pointe sud-est de l'île. Enfin on peut se rendre au sud-ouest de l'île, plus précisément sur l'île de la Jeunesse ( Isla de la Juventud ), anciennement l'île des Pins ( Isla de Pinos ), à ne pas confondre avec l'île des Pins située dans l'océan Pacifique au sud de la Nouvelle-Calédonie.

nid du colibri-abeille

La femelle du colibri-abeille pond les plus petits oeufs au monde dans un nid minuscule. Un oeuf de colibri-abeille n'est pas plus gros qu'un petit pois et mesure 1 cm. Il pèse 0,35 g ( .02 onces ). En comparaison, un oeuf d'autruche ( le plus gros oeuf au monde ) pourrait contenir 4700 oeufs de colibri-abeille. En 1972, un nid de colibri-abeille tout à fait remarquable ( photo ci-contre ) a été découvert dans les environs d'une manufacture de soie près de la petite ville de Baracoa située sur la pointe sud-est de Cuba. Depuis ce temps, d'autres nids faits en soie ont été retrouvés dans la même région, ce qui laisse croire que pour construire leurs nids les colibris-abeilles remplacent graduellement les fibres végétales par de la soie à broderie. Quelle merveille !

Le mot colibri nous vient des indiens Taïnos ( premiers habitants de Cuba ) et signifie "oiseau dieu ". Dans la mythologie Taïno, le colibri symbolise la renaissance. Les indiens Taïnos croyaient que la création mourrait lorsque la température devenait sèche et qu'elle naissait de nouveau quand la pluie venait. Ils adoraient le colibri comme un "zeni", une idole fétiche représentant le parcourt du soleil à travers le ciel.

Autres noms communs du colibri dans les Antilles: Beija-flor, Calypte, Chupaflor, Guacariga, Pajaro Mosca, Picaflor, Zumbador, Zun Zun. En langage Taïno, le colibri-abeille se dit "Guani" à cause de sa couleur bleu-gris. Il est considéré comme un maitre spirituel du monde animal. Audubon ( John James ) , célèbre naturaliste américain, appelait les colibris "des morceaux scintillants d'arc-en-ciel".

Les colibris ou oiseaux-mouches habitent exclusivement les Amériques. On les retrouve à partir de la Terre de Feu ( la pointe la plus au sud de l'Amérique du Sud ) jusqu'aux abords du Cercle arctique. Toutefois la majorité des espèces habite l'Amérique du Sud et l'Amérique Centrale. À peine une vingtaine d'espèces ont été observées aux États-Unis et de celles-ci, une seule espèce, le colibri à gorge rubis, fait son nid à l'est de la rivière Mississippi jusqu'au Québec.

L'homme est le plus grand danger qui menace la vie des colibris, ce bijou inestimable du monde des oiseaux. À la fin du 19e siècle, des centaines de milliers de colibris ont été tués pour leur plumage ( Plume Trade or Millinery Trade ) utilisé alors dans la fabrication des chapeaux ( chapellerie ) À cette époque, le chapeau était devenu un accessoire encontournable de la toilette féminine. Partout en Europe et en Amérique, les femmes de la classe bourgeoise rivalisaient entre elles pour avoir la plus belle coiffe parée de plumes et de fleurs. Imaginez, en une seule semaine de l'année 1888, plus de 400,000 plumages de colibris ont été vendus à l'encan à Londres. Les experts croient que plusieurs espèces de colibris ont ainsi disparus avant de pouvoir être adéquatement identifiées. Heureusement, la mode a changé. La capture et l'exportation des colibris sont maintenant défendues aux États-Unis et dans plusieurs autres pays.

chapeau à plumes et à fleurs

Aujourd'hui, les colibris font face à un autre danger: la perte de leur habitat naturel. La forêt tropicale, le principal habitat des colibris, recule sur la planête. La bonne nouvelle est que les colibris ont de bonnes chances de survivre grâce à leur grande capacité d'adaptation. Certaines espèces ont même bénéficié du développement de l'agriculture et de l'engouement des gens pour le jardinage qui est devenu l'activité de loisir numéro un en Amérique. L'observation des oiseaux, pour sa part, est la deuxième activité de loisir.

CUBA 10 PESOS 1999 ZUNZUNCITO

En 1999, le gouvernement cubain a fait graver des pièces de monnaie illustrant le colibri-abeille. Différentes valeurs ont été mises sur le marché dont celle de 10 pesos en or ( voir illustration à gauche ). Cette jolie pièce de monnaie s'appelle "Zunzuncito" et fait sûrement la joie des collectionneurs. On peut trouver aussi une pièce de 50 pesos en or et une autre de 10 pesos en argent. En 2001, une nouvelle monnaie de 10 pesos en argent est apparue sur le marché. Cette monnaie montre deux zunzuncitos ( colibri-abeilles ) en effigie.

La poste cubaine a émis au moins huit timbres illustrant le colibri-abeille ( zunzuncito ).



Depuis des années, l'édition française du livre Guinness des records continue de perpétuer une erreur évidente au sujet de la localisation du colibri-abeille en écrivant que cette petite merveille habite à la fois à Cuba dans les Antilles et à l'île des Pins ( en Mélanésie ) dans l'océan Pacifique. Encore aujourd'hui, nous retrouvons cette même erreur dans l'édition française 2001 du livre des records. On s'attendrait à plus de rigueur de la part d'une maison d'édition aussi prestigieuse.

Une image vaut mille mots ( proverbe chinois )...
Pour prolonger le plaisir de la découverte, rincez-vous l'oeil en regardant les très belles photos de colibris des Antilles dans le livre d'Esther et Robert Tyrrell, "Hummingbirds of the Caribbean", plublié en 1990 chez Crown Publishers à New York.

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